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Comment la forêt protège-t-elle des avalanches?

Schutzwald Münster
La forêt de protection au-dessus de Münster/VS après les avalanches dramatiques de février 1999. Clique sur l'image pour l'agrandir et obtenir plus d’informations.
Photo: U. Wasem, WSL
Dichter Wald
Dans une forêt dense qui recouvre toute la zone de déclenchement, les départs d’avalanches sur des grandes surfaces sont très rares.
Photo: U. Wasem, WSL
aufforstung_stillberg
En 1975, 92 000 petits arbres ont été plantés sur le Stillberg près de Davos, pour étudier les interactions entre la neige, les avalanches et les arbres à la limite supérieure de la forêt.
Photo: W. Schönenberger, WSL
 
 
 
 
 
 

Comment un village de montagne se protège-t-il des avalanches? Cette question préoccupe depuis longtemps les habitants des Alpes. Désormais, on construit de grandes galeries paravalanche pour se défendre, et des ouvrages pour éviter les avalanches. La forêt de montagne est très importante pour la protection contre les avalanches.

Forêt de protection

Le principe de la forêt de protection consiste à empêcher le manteau neigeux de se mettre à glisser entre les arbres. Même une forêt de montagne en pleine santé ne suffit pas à stopper une avalanche qui a pris son élan.

La forêt empêche la formation d’une couche de neige régulière, et stabilise ainsi la neige sur le versant. La forêt doit être assez dense. Une forêt dans laquelle il est encore possible de skier ne suffit pas à assurer une protection. Les arbres sont trop éloignés et le manteau neigeux peut se mettre à glisser, même en forêt.

Il existe en Suisse plusieurs centaines de kilomètres carrés de forêt d’altitude, assurant la protection contre les départs d’avalanches. Même lors de l’hiver avalancheux de 1999, la protection par les forêts a été efficace. Elles ont retenu les grandes quantités de neige, et il n’y a pratiquement pas eu de départs en forêt.

Problèmes dans la forêt de montagne: la surexploitation passée

De nombreuses forêts de montagne ont été abattues pour étendre les pâturages pour les animaux. Ces surfaces sont aujourd’hui en grandes parties avalancheuses. Là où la forêt a disparu, le manteau neigeux ne peut plus être stabilisé. De nombreuses localités se sont retrouvées en zone avalancheuse.

En Suisse, l’importance de la forêt de protection a été reconnue, et un grand programme de reforestation a été lancé pour réhabiliter les forêts de montagne. Au Stillberg près de Davos, les chercheurs du WSL étudient depuis 1975 le reboisement de cette forêt de protection, et plus généralement, le fonctionnement écologique à la limite de la forêt.

Destruction par les tempêtes

Les grosses tempêtes comme «Vivian» (1990) ou «Lothar» (1999) laissent des traces dans la forêt. Leur impact se fait sentir sur la protection contre les avalanches. Elles peuvent influencer fortement l’efficacité de protection de la forêt pendant un certain temps.

Pour en savoir plus:

 

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