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Pourquoi et comment les avalanches sont-elles déclenchées artificiellement?

Sprengmast
Ce mât permet de déclencher des avalanches dans le domaine skiable de  Gotschna/Parsenn, près de Davos - bien évidemment avant l'arrivée des touristes.
 
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Sur le site expérimental du SLF dans la Vallée de la Sionne (commune Arbaz, en Valais), les chercheurs du SLF déclenchent de grandes avalanches. Un mât de 19 mètres de haut (flèche rouge) est équipé de plus de 200 capteurs, qui m esurent par exemple la pression, la vitesse, la densité, la température et la hauteur de la coulée.
 
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Ce tube d'allumage au gaz - semblable à un système de déclenchement à distance -, permet de tester l'effet d'explosions sur la surface du manteau neigeux. L'onde de choc est mesurée sur la neige avec des microphones et dans la neige au moyen de capteurs d'accélération.
 
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En hiver, alors que tu es encore dans ton lit ou tranquillement en train de prendre de ton petit déjeuner, les domaines skiables sont déjà bien animés: les préparateurs de pistes et les sauveteurs marquent les pistes, signalent les obstacles, et déclenchent des avalanches. Mais il arrive aussi que les chercheurs du SLF déclenchent des avalanches artificielles.

Déclencher des avalanches, pourquoi faire?

Tôt le matin, en hiver, tu as peut-être déjà entendu une explosion dans le domaine skiable, suivie d’un bruit de tonnerre. Cela signifie que des avalanches ont été déclenchées. Cela se fait bien évidemment avant l'arrivée des premiers touristes. Les patrouilleurs évaluent chaque jour l'état des pistes et déclenchent des avalanches lorsque c'est nécessaire pour assurer la sécurité des touristes. C’est surtout le cas après de fortes chutes de neige. Après ces interventions, les pistes sont damées et ouvertes aux sportifs.

Mais les avalanches ne sont pas seulement une menace pour les pistes de ski, mais aussi pour les routes, les voies de chemin de fer et les habitations. C'est pourquoi des avalanches sont aussi parfois déclenchées en amont de ces zones. Il est important d’utiliser régulièrement les explosifs en fonction de la situation, pour pouvoir ne déclencher que des petites avalanches. Comme les forêts et les ouvrages de protection, le déclenchement artificiel des avalanches est un important moyen pour se protéger des grandes avalanches.

Mieux comprendre les avalanches

Les chercheurs du SLF déclenchent eux aussi régulièrement des avalanches dans des sites expérimentaux. Ceci permet de mieux comprendre comment se déroulent des avalanches, à quelle vitesse elles s'écoulent et quelles forcent elles engendrent. Ces informations sont utiles, par exemple pour améliorer la protection contre les avalanches ou développer des programmes informatiques de simulation.

Dans un autre projet, les chercheurs étudient ce qui ce passe dans le manteau neigeux pendant une explosion et comparent l'effet de différentes méthodes de déclenchement. Pour cela, ils utilisent des caméras à haute vitesse, des microphones et des capteurs qu'ils placent dans la neige pour enregistrer l'onde de choc. Ces essais permettront de mieux comprendre ce qui fait qu'une avalanche artificielle se déclenche.

Déclencher des avalanches - mais comment?

Il existe différentes possibilités pour artificiellement une avalanche. Mais le principe reste le même. L’onde de pression générée par l’explosion dans la zone de départ provoque une rupture dans le manteau neigeux, et une partie de celui-ci se met à glisser. La plaque de neige ainsi libérée se met alors en mouvement.

La plupart du temps, les avalanches sont déclenchées par des explosifs lancés à la main dans le couloir ou la paroi à protéger. Les explosifs sont souvent lancés à partir d'un hélicoptère. Depuis quelques années, les installations fixes sont devenues de plus en plus populaires et se sont largement généralisées. Elles permettent de déclencher des explosions avec des explosifs ou du gaz au-dessus du manteau neigeux, ce qui a un effet idéal. De plus, elles peuvent être activées en toute sécurité à distance, à n'importe quel moment de la journée, et même en cas de mauvais temps.

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