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Pourquoi et comment les scientifiques du WSL étudient-ils le climat au Groenland?

Swiss Camp
Le Swiss Camp est installé à 1100 mètres d'altitude sur l'inlandsis groenlandais. Les piliers qui le soutiennent doivent être régulièrement enfoncés plus profondément en raison de la fonte de la glace. Clique sur la photo pour lancer la vidéo.
 
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Koni Steffen, le directeur du WSL, contrôle une station météo.
 
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Sur cette vue aérienne d'un glacier groenlandais, les taches bleues sont des fissures remplies d'eau. Comme celle-ci est plus foncée que la glace, elle réflète moins les rayons du soleil et absorbe donc davantage de chaleur. (Photo: Nena Griessinger, SLF)
 
Map Groenland Nasa
Cette carte indique les endroits où la glace a fondu au moins un jour pendant une année donnée. En 1992, elle a fondu dans les zones en rose, en 2005 dans les zones roses et rouges. (Illustration: Koni Steffen)
Clique sur les illustrations pour les agrandir.

Le Groenland est un endroit idéal pour étudier les changements climatiques. Le paysage y est beaucoup plus homogène que chez nous en Suisse, où de nombreux facteurs supplémentaires influencent le climat: les brises de pente, les adrets et les ubacs et surtout la végétation, qui est totalement absente sur la calotte glaciaire.

Les changements climatiques n’épargnent pas la plus grande île du monde. Mais comment le climat a-t-il exactement évolué au Groenland, et quelles sont les possibilités de suivre les changements? En Suisse, les données météorologiques sont mesurées et enregistrées méticuleusement depuis 150 ans, ce qui permet aujourd’hui de comparer les séries de données et de détecter les variations climatiques dans notre pays. Au Groenland, il n’y a qu’à Nuuk, la capitale située sur la côte sud-ouest, que les températures ont été enregistrées depuis le XVIIIe siècle. En revanche, on ne dispose pas de mesures réparties géographiquement sur l’ensemble de la calotte glaciaire du Groenland.

Sur la trace des changements climatiques

Mais les chercheurs avides de connaissances ne se laissent pas impressionner par les conditions arctiques adverses: depuis 1990, Koni Steffen, glaciologue et directeur du WSL, a installé une vingtaine de stations de mesures automatiques réparties sur toute l’île. Les données météorologiques générées (notamment température et humidité) sont transmises presque en temps réel au bureau suisse du chercheur grâce aux technologies modernes de l’information.

Des recherches à -20 °C

Le Swiss Camp, base de recherche au cœur des glaces éternelles, constitue le noyau du réseau de stations de mesure. Une fois par an, les nivologues et les spécialistes des pôles rejoignent cette base par avion depuis Kangerlussuaq, un village de 500 habitants, car il n’existe aucune route. Dès leur arrivée, ils doivent affronter physiquement les conséquences des changements climatiques: c’est en effet à la force des bras qu’ils doivent forer la glace pour enfoncer à nouveau les poteaux sur lesquels repose la base, parce que le sol (ou plutôt la glace) fond d’année en année sous leurs pieds.

Les chercheurs dorment dans de petites tentes jaunes, et les repas sont partagés dans les «pavillons-bivouacs» rouges. Parfois l’ordinaire est amélioré par une véritable fondue le soir. Mais par ailleurs, les travaux de recherche au Swiss Camp ne sont pas une partie de plaisir: c’est par des températures largement inférieures à -10 °C et par un vent glacial que se déroulent les longues journées. Et longues elles le sont, car le soleil ne se couche pratiquement pas en été au Groenland, et les chercheurs travaillent parfois jusqu’à plus de minuit.

Sur leurs motoneiges vrombissantes, ils sillonnent le paysage et escaladent chaque jour les mâts pour entretenir les stations météorologiques. C’est parfois une entreprise difficile, car si un objet disparaît dans la neige, il se peut qu’il ne réapparaisse que des années plus tard.

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