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La tordeuse grise du mélèze

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Un papillon de nuit célèbre pour les variations cycliques de ses populations

La tordeuse grise du mélèze (Zeiraphera griseana [Hübner]) est un petit papillon de nuit qui pullule périodiquement dans les vallées internes des Alpes, à travers tout l’arc alpin. Ses chenilles dévorent à tel point les aiguilles des mélèzes qu’au début de l’été, des forêts entières se colorent de rouge brun sur les flancs des vallées. Comme les mélèzes débourrent une seconde fois après la nymphose des chenilles, leurs couronnes reverdissent durant le même été et parviennent à compenser partiellement la réduction de l’activité photosynthétique.

Cycles réguliers

Les reproductions de masse de la tordeuse du mélèze ont lieu tous les 9 ans environ. Le papillon est aussi présent à plus basse altitude, mais les cycles réguliers de pullulation sont confinés à une bande comprise entre 1700 et 2000 mètres d’altitude. Les cycles sont influencés par divers facteurs:

  • en raison de la moindre qualité des aiguilles, les papillons produisent moins d’œufs pendant les années qui suivent une infestation de masse, jusqu’à ce que les aiguilles retrouvent leur qualité.
  • des ichneumons régulent la densité des hôtes selon des mécanismes prédateur/proie.
  • deux formes distinctes de la tordeuse, produisant une quantité d’œufs différente, alternent durant un cycle.
  • un grand nombre de papillons sont transportés d’une vallée de l’arc alpin à l’autre et complètent les populations locales.

Importance

Les mélèzes infestés débourrent une seconde fois la même année, mais croissent moins fortement. Les mortalités d’arbres restent rares et sont dues généralement à la sécheresse ou à des coléoptères corticoles intervenant en tant que parasites secondaires.

Lorsque leur ressource alimentaire vient à manquer, les chenilles s’attaquent aux aroles et aux épicéas. Comme ces essences supportent beaucoup moins bien l’infestation, la tordeuse influence également la composition des forêts d’aroles et de mélèzes.

 
  

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