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Les arbres poussent-ils à partir des racines ou des branches?

Knospe Holunder
Jeunes feuilles et fleurs de sureau. Les pétioles des feuilles deviendront en quelques semaines de longues branches qui porteront de nouvelles feuilles. Photo: Reinhard Lässig
 
Cette animation montre comment un arbre grandit. Source: Basel Hindash / youtube

Dans les dessins animés, on voit parfois des arbres sortir "tout finis" de terre. Bien évidemment, ce n'est pas comme cela qu'ils poussent. Mais comment donc? Et si tu attaches un nichoir sur le tronc d'un arbre, ce nichoir finira-t-il beaucoup plus haut dans l'arbre?

Le cambium fait grossir l'arbre

As-tu déjà semé un gland de chêne ou une autre semence d'arbre dans un pot de fleur pour observer chaque jour ce qui se passe? Si oui, tu as dû voir apparaître d'abord une mince racine, puis les premières feuilles. Lorsque la plantule grandit, elle a besoin d'être soutenue. Dans le cambium - la mince couche de cellules tout autour de la tige de la plantule - les cellules se divisent pour donner naissance à de nouvelles cellules à la fois vers l'intérieur et vers l'extérieur de la tige. C'est ainsi que se forme le bois et l'écorce du tronc et des tiges, et que le jeune arbre grossit et gagne en stabilité.

La croissance en hauteur est l'affaire des bourgeons

En même temps que l'arbre grossit, il pousse aussi vers le haut - grâce à tous ses bourgeons. A l'extrémité de chaque bourgeon se trouve une substance spéciale qui produit sans cesse de nouvelles cellules tout en restant toujours à l'extrémité du bourgeon.

Le tronc et les branches poussent donc à la fois en largeur et en hauteur, mais elles ne se déplacent pas vers le haut. Un nichoir que tu accrocherais au tronc resterait donc pendant des décennies à la même hauteur.

Au WSL…

… les scientifiques étudient comment les jeunes arbres réagissent aux polluants atmosphériques. Certains d'entre eux peuvent augmenter la croissance des arbres ou au contraire entraîner des dommages aux jeunes arbres. Ces expériences sont réalisées dans des serres contenant des mini-écosystèmes.

Lorsqu'un arbre pousse en largeur et en hauteur, de nouvelles cellules de bois sont constamment formées. Lorsque tu te promènes en forêt, tu ne vois ni n'entends cette production de bois, pas plus que tu ne remarques que la sève coule à l'intérieur du tronc. A l'aide de capteurs à ultra-sons, des chercheurs du WSL ont pourtant découvert que l'arbre émettait des cliquetis et d'autres sons. Leur niveau moyen est d'environ 36 décibels, soit celui d'un chuchotement.

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